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Cuentan que durante la gesta independentista de los cubanos por liberarse del yugo español, las mambisas preferían adornar sus cabellos con la flor de la mariposa. Además de belleza y fragancia, el arreglo servía para ocultar importantes mensajes dirigidos a quienes se batían en los campos insurrectos.

Flor de perfume muy delicado y exquisito. Otra variedad de mariposa.
Flor de la mariposa con pétalos azules.
De ahí que fuera escogida como símbolo de la Nación cubana –el 13 de octubre de 1936- por ese hecho en particular, pero además dada la blancura de sus pétalos, alegoría a la pureza de los ideales patrios, amén de ese color como atributo internacional asociado a la paz. Mas, por la forma misma en que quedan imbricadas varias de las flores a una espiga también significa rectitud, respeto, unidad y fuerza.

La planta, nombrada en algunas regiones del mundo por caña de ámbar, no es endémica de Cuba, si no oriunda de Viet Nam. El nombre científico de la misma es Hedychium Coronarium Koenig (significa fragante nieve) de la familia de las Zingiberáceas (alpiniáceas). Crece en lugares húmedos, a veces nace de forma espontánea a orillas de ríos y cañadas, y florece durante las lluvias. Se cultiva en jardines y patios.

En el verano, durante los meses lluviosos, las flores van saliendo en sucesión de entre las espatas, primero como tubos delgados. Luego la flor despliega su gran corola, de tres pétalos, uno de ellos con su limbo más ancho y hendido. Esta corola, los estambres y el pistilo largos le dan la apariencia atractiva de una mariposa, de esto le viene su nombre cubano.

Florece todo el verano hasta octubre. Se puede reproducir fácilmente por división de rizomas en marzo o abril, cuando se realicen trasplantes cada 2 o3 años. También pueden reproducirse por semillas.

Su delicada fragancia y la belleza de sus flores la hacen muy apreciada para el jardín y como flor cortada. Por la envergadura de sus tallos, si se siembran en colonias grandes pueden producir una agradable impresión de exotismo. También sirven para grandes macetas. No sirven como borde de canteros porque las hojas se secan después de la floración. En tiempo de descanso pierden su atractivo.

Por su parte, en Brasil se ha vuelto tan común que es considerada una maleza invasora. Fue introducida en los tiempos de la esclavitud, la planta era usada para acolchar el lecho de los esclavos africanos.
¿Por qué el símbolo nacional de Cuba?
En 1936 Cuba recibió una invitación del Jardín de la Paz, de la ciudad de La Plata, Argentina, para que al igual que el resto de los países del continente, enviara su Flor Simbólica Nacional. Como en esa época todavía en nuestro país no se había elegido la flor que nos representara, se designó una comisión para estudiar y determinar cuál sería esa flor.

El prestigioso sabio naturalista cubano Dr. Juan Tomas Roig, integró entre otros ese grupo. Los investigadores analizaron y discutieron las características de diversas flores como el Jacinto de agua, el galán de noche, el lirio de San Juan y la mariposa blanca, y entonces eligieron esta última para representarnos en el evento argentino.
Para la selección se tomaron en cuenta los siguientes elementos: su corona, extraordinariamente blanca, simbolizaba “el amor que los cubanos sienten por la paz. Sin ser auténtica de Cuba, no dudaron en escogerla por los tantos significados que encierra.
En Buenos Aires fue sembrada en un Jardín Internacional para representar a Cuba, junto a las flores nacionales de otros países.

Propiedades medicinales

En estudios realizados en Brasil se evidenció la presencia en la mariposa blanca de benzoyl eugenol junto a labdano diterpenos isocoronarin y etoxy coronarin D. Mientras, en Japón se aislaron numerosos diterpenos labdano con propiedades citotóxicas y anti-inflamatorias.
El aceite esencial del rizoma de H. coronarium tiene siete componentes principales, donde el 64% de la constitución del aceite fue identificado como Curzerenona (potencial para el tratamiento de inflamaciones), Otros estudios en las islas de Tahití corroboran que muchos de los compuestos tienen propiedades altamente beneficiosas para la salud humana.
Se señala que las propiedades del rizoma de la mariposa podría ser fuente de medicamentos para el tratamiento de la diabetes. Los aceites esenciales de los rizomas frescos o secos poseen actividad antimicrobiana contra Trichoderma sp. y Candida albicans y menor actividad sobre Bacillus subtilis y Pseudomonas aeruginosa.
Grupos humanos en Brasil emplean partes de la planta para tratar dolores, heridas, infecciones, como antiinflamatorios y para tratar el reumatismo y asma. El rizoma de la mariposa en Japón también ha recibido atención con relación a potenciales usos en la medicina.

En el XVIII Congreso Italo-Latinoamericano de Etnomedicina y el VIII Taller Internacional sobre Química de los Productos Naturales, efectuados en el Palacio de las Convenciones de Ciudad de Habana, científicos cubanos presentaron investigaciones que dan cuenta del principio activo curativo de la mariposa.

Otros usos

En Brasil, se comprobó que cuando sustratos o lechos de fibra de coco seco, paja de arroz y otros, fueron sembrados con mariposa, se producía una importante reducción del nitrógeno amoniacal en el tratamiento de aguas

Por sus propiedades y composición química de los rizomas (bajo contenido en materia seca (17,3%) con 21,97% de almidón y alto nivel de látex y fibras) se prevé su futuro en la alimentación y el desarrollo de adhesivos.

En Hawai se usa mucho para tratamientos de belleza, porque el jugo de las semillas maduras de la planta tiene cualidades embellecedoras para la piel y el cabello.

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